27 jaar met Lee Westwood en PING

 

Lee Westwood is een van de beste golfers ter wereld, met onder meer drie titels in Zweden op zijn naam. Hij heeft de wereldranglijst aangevoerd, maar is ook tot de 266e plaats gezakt. Momenteel is hij de nummer 6 van de wereld. En sinds hij 27 jaar geleden met golfen begon, speelt hij onveranderlijk met clubs van het merk ping.

Westwoods koestert speciale herinneringen aan juli 1996 in Zweden. In de Volvo Scandinavian Masters op de Forsgården GC in Kungsbacka versloeg hij Paul Broadhurst en Russel Claydon en behaalde zijn eerste overwinning als profspeler. 91.400 toeschouwers zagen de wedstrijd. Daarna heeft hij in Zweden nog twee titels in de wacht gesleept.

In 2000 won hij op de Kungsängens GC, Kings Course.

“Mijn tweede overwinning in Zweden viel samen met de Order of Merit die ik hetzelfde jaar op de Europese tour won, wat best bijzonder was.”

Het was zijn meest succesvolle jaar – tot dusver – met zeven overwinningen op de tours over de hele wereld.

En vorig jaar speelde Westwood een perfecte wedstrijd op de Bro Hof. Zijn resultaat was 269 (68-64-68-69) en hij won de wedstrijd met vijf slagen.

“Ik kom graag in Zweden,” zegt Westwooden op mijn mobiele telefoon kan ik bijna zien hoe hij glimlacht aan de andere van de wereld, waar hij net de avsluitende ‘Race to Dubai’ heeft gespeeld.

Bro Hof beviel Westwood heel goed.

“Het was een bijzonder goede golfbaan. Veeleisend, lang en behoorlijk nat. De holes langs de zee waren uitstekend en al met al was het een stimulerende golfbaan in goede staat.”

Die beviel u blijkbaar goed?
“Ja, hoewel ik niet het verst sla van alle tourspe­lers, heb ik genoeg controle over mijn slagen. Ik had nieuwe ijzers en een nieuwe putter en twijfelde nog over de juiste lengtes voor de ijzers, maar ik speelde stabiel en op de tweede dag kreeg ik zelfs een 64 voor elkaar. Het was niet meteen spectaculair te noemen. Het ging meer om berekening, op safe spelen en een speelveld met voorafbepaalde plaatsing van de bal gedurende vier dagen. Wie het minste fouten maakt in een golfwedstrijd, is vaak de winnaar.”

Dat mag niet verbazen, want Lee Westwood staat bekend voor regelmaat in het spel. Hij is ook een van de weinige spelers die toernooien op alle grote continenten heeft gewonnen. En natuurlijk maakte hij lange tijd deel uit van het Europese Ryder Cup-team. Maar liefst acht keer heeft hij Europa vertegenwoordigd. Een indrukwekkende erelijst!

“Het is altijd een speciaal gevoel als ik in Zweden kom spelen.

Mijn eerste zege op de Europese tour was een beslissend moment dat me natuurlijk altijd zal bijblijven. En toen ik in 2012 de Nordea Masters op Bro Hof speelde, waren mijn zoon en mijn vader erbij. Die gingen overigens op snoek vissen in het meer vlak bij de baan en hadden een mooie vangst. Zweden is een prachtig land en ik kijk ernaar uit om er later weer te kunnen spelen.”

Dat zal alvast niet in 2013 zijn, want Westwood speelt de uitnodigingswedstrijd The Memorial in de Muirfield Village van Jack Nicklaus, die op dezelfde dag valt als de Nordea Masters.

“Zo is het helaas. De Nordea Masters is verschoven en overlapt daardoor met verplichtingen die ik in de VS heb. Ik ben nu eenmaal naar de VS verhuisd om daar meer te kunnen spelen. Maar hopelijk kan ik binnen afzienbare tijd weer naar Zweden.”

Westwood denkt met voldaanheid terug aan een andere vroege overwinning.

“Een van mijn eerste overwinningen was op de Metropolitan GC in Australië, waar ik Greg Norman versloeg in de playoff van de Holden Australian Open. Dat was geweldig, want met 333 weken als nummer 1 op de wereldranglijst was Greg Norman een echte icoon.”

Laat begonnen

Lee Westwood is geboren in Engeland, in Worksop, Nottinghamshire. Worksop is een stad bij de rivier de Ryton aan de noordkant van Sherwood Forest. De stad heeft 40.000 inwoners en heeft verschillende beroemdheden voortgebracht: Bruce Dickonson, zanger van Iron Maiden, Donald Pleasance, acteur, Graham Taylor, voetbalmanager, en natuurlijk Lee Westwood, golfer.

Westwood speelde in zijn jeugdjaren rugby en voetbal, maar koos uiteindelijk voor golf. In zijn familie speelde niemand golf, maar zijn grootouders gaven hem een golfset en om hem te steunen begon ook zijn vader te spelen.

“Ik begon toen ik 13 jaar was, wat eigenlijk erg laat is.

Maar ik had blijkbaar aanleg, vermoedelijk dankzij een zeker balgevoel, en leerde snel bij. Ik volgde een heleboel lessen op de baan van de Kilton Forrest GC, een 18-hole public course. Daarna werd ik lid van de Worksop GC, een privéclub met een uitstekende baan.”

Al begon hij nog zo laat vergeleken met de meeste andere professionele spelers – behalve Greg Norman die op 16-jarige leeftijd debuteerde –, toch won Westwood al na twee jaar de Junior Championships in Nottinghamshire. In 1990 won hij zijn eerste amateurtitel van betekenis, de Peter McEvoy Trophy, en wat later ook de British Youth Championship. In 1993 werd hij professional. De rest is geschiedenis.

Sindsdien heeft Lee Westwood altijd, op een klein dipje na, tot de wereldtop van het professionele golf behoord.

Aan de Nottingham Trend University is er een sporthal naar hem vernoemd en in 2009 richtte hij, in samenwerking onder andere Ping, op diverse plekken in Engeland academies voor jonge golfers op.

Voor het huidige seizoen heeft Lee hard getraind. Hij heeft naar eigen zeggen zijn speltechniek op alle punten verbeterd. Dat is pure noodzaak, vertelt hij, als hij weer de nummer 1 van de wereld wil worden. En dat wil hij absoluut.

“Ik heb mijn techniek bijgeschaafd, met de nadruk op het korte spel en het putten. Uitgerekend het putten wilde me niet zo lukken op de Majors. Ook al werd ik in 2010 tweede in de US Masters en het Open Championship.”

Trouw aan Ping

Al 27 jaar is Westwood de familie Solheim trouw en gebruikt hij materiaal van Ping. Dat kan niet anders dan een record zijn op de tours.

“Ping was het beste merk met de beste uitrus­ting toen ik begon te spelen en het is volgens mij nog steeds de beste clubfabrikant ter wereld. De clubs van Ping zijn topklasse. Ik zie geen reden om op een ander merk over te stappen. Ik heb trouwens kort geleden een nieuw driejarig contract ondertekend.

Lee Westwood klinkt bevlogen wanneer hij de lange en hechte relatie met Ping beschrijft.

“Mijn clubs zijn mijn werkgereedschap. Van het gereedschap dat ik gebruik, verwacht ik dat het perfect werkt, dag in dag uit. Ping levert die kwaliteit.”

Heeft u nooit andere merken overwogen?
“Natuurlijk ben ik weleens door andere grote ­clubfabrikanten benaderd. Maar Ping is voor mij de beste en ik heb een speciale relatie met de familie Solheim en met John in het bijzonder. Daarom wijs ik elk aanbod af, hoeveel geld er ook mee gemoeid is. Een uitstekende partner zet je niet zomaar opzij.”Westwood verhuist binnenkort naar West Palm Beach. Waarom? Om dichter bij de Ping-fabriek in Phoenix, Arizona, te wonen misschien?

”Vanwege het weer!” antwoord Westwood lachend.

Voor mij als golfer is het klimaat in Florida heel wat beter dan in Engeland. Bovendien wil ik me meer op de Amerikaanse PGA Tour toeleggen. Dan kun je net zogoed daar gaan wonen in plaats van altijd heen en weer te vliegen.”

Naast golf beoefent hij niet veel andere sporten meer, zoals hij vroeger deed.

”Het risicio is te groot. Denk maar aan Joakim Haeggman die geblesseerd raakte bij het ijshockeyen, geloof ik. Ik speel geen voetbal meer en al helemaal geen rugby. Ik houd me ver van alles wat contactsport heet. Vissen, dat doe ik vaak, lekker rustig.”


Lee John Westwood

Geboren: 24 april 1973 in Worksop, Nottinghamshire, Engeland.
Woonplaats: West Palm Beach, Florida, VS.
Gezin: Getrouwd met Laurae Coltart, de zuster van Ryder Cup-speler Andrew Coltart. Kinderen Samuel Bevan, 12 jaar, en Poppy Grace, 9 jaar.
Interesses: Golf, film, snooker, voetbal, auto’s.
Lengte: 1,83 m.
Gewicht: 88 kg.
Carrière: Professional sinds 1993.
Eerste Europese tourzege: Volvo Scandinavian Masters in 1996 op Forsgården Golfclub in Kungsbacka.
Prijzengeld: € 28.184.137.
Overwinningen als professional: 38 overwinningen. 22 op de Europese tour, 2 op de PGA Tour, 4 op de Japan Golf Tour, 6 op de Asian Tour, 3 op de Sunshine Tour en 1 op de Tour of Australia.
Overwnningen in de European Tour Order of Merit: 2000 en 2009.
Wereldranglijst: 6e plaats.
Hoogste plaats: 1e plaats gedurende 22 weken, vanaf oktober 2010 t/m mei 2011, één keer onderbroken door Martin Kaymer.
Resultaten in de Majors: 3e in de US Open 2008 en 2011. 2e in de US Masters in 2010, 3e in 2011 en 2012. 2e in de Open Championship in 2010, 3e in 2009. 3e in de PGA Champion­ship in 2009.