De beste clubmaker van de wereld

Adrian Rietveld kent veel golfsupersterren beter dan wie dan ook. Hij is degene die hun clubs bouwt.

Door zijn vakkennis kan hij bij de tourpro’s op onvoorwaardelijk respect rekenen. Van de 50 beste spelers op de huidige wereldranglijst zijn er 35 met wie hij ‘op een of andere manier’ heeft samengewerkt, zoals hij het zelf uitdrukt. Sommigen beschouwen hem als de beste custom fitting expert van de wereld. Hij komt uit Zuid-Afrika, maar woont in Engeland. Meestal is hij echter op golfbanen over de hele wereld te vinden. Hij reist 45 weken per jaar.

“Daar hou ik van,” zegt hij.


Hij verschijnt iets te laat op onze afspraak in Basingstoke, een uur ten zuiden van centraal Londen. Zijn zoontje is ziek en Adrian moet zijn verantwoordelijkheid als vader nemen nu hij de kans heeft. De jongen heet overigens Justin, naar een van Adrians beste vrienden, Justin Rose.

“Hij was de eerste speler die zich voor me openstelde,” vertelt Adrian. “We hebben al jaren een goede samenwerking. Hij heeft oog voor detail. Hij gaat altijd nauwkeurig te werk. Hij is doortastend, maar ook heel aardig als persoon. Maar weet je... in het heetst van de strijd zijn deze jongens meedogenloos. Ze buigen niet. Ze willen winnen. Misschien niet ten koste van wat dan ook, maar ze geven alles!”

Op de tour werkt Adrian vanuit een omgebouwde vrachtauto. Binnenin is er een werkplaats en een klein magazijn. De efficiënt in- gerichte ruimte bevat alles wat nodig is om een golfclub te bouwen of aan te passen. Verder zijn er petten, ballen, handschoenen en andere spullen die spelers nodig hebben tijdens een toernooi.

Dit is een speciale service voor alle golfers die met TaylorMade-clubs willen spelen. Sommige spelers hebben een tas vol TaylorMade-clubs, andere hebben er maar een paar. Of soms wil iemand er gewoon eentje proberen. De werkweek begint bijna altijd op een vliegveld, vroeg op de maandagochtend. Erg vroeg. Adrian neemt de eerste vlucht naar het toernooi van de week.

Daar wacht de vrachtauto op hem, althans als de rit ernaartoe niet te lang is en als er een eventuele brug- of veerverbinding is waarmee de vrachtauto de golfbaan kan bereiken. Dan staat de vracht-auto gereed. Hij bezoekt zo’n 25 toernooien per jaar. Als een toernooi bijvoorbeeld in Zuid-Afrika of Dubai plaatsvindt, wordt deze service aan de spelers anders geregeld.


Dinsdag is de drukste dag. Dan komen de meesten met hun wensen. Sommigen willen nieuwe clubs, anderen willen iets laten aanpassen. ’s Woensdags proberen velen nieuw materiaal uit. De beste spelers doen dat vaak in een pro am. Adrian verlaat de baan tegen de middag en is rond middernacht thuis. Op donderdagochtend bereidt hij op het kantoor in Basingstoke het toernooi van de komende week voor. En zo werkt hij 45 weken per jaar. Behalve als er verschillende toernooien na elkaar op verre plekken worden gespeeld, zoals Abu Dhabi, Dubai en Qatar. Dan blijft hij drie weken thuis.

“Alle beroepen hebben hun uitdagingen. Reizen is een groot deel van het werk. Als je dat aankunt, is het de beste baan ter wereld,” zegt hij.

Hij werkt al 12 jaar met custom fitting op hoog niveau. Of zoals hij het uitdrukt:

“Ik kijk al 12 jaar naar balvluchten.”

Zijn functietitel is Senior Manager bij het Tour Department. Dit betekent dat hij ervoor verantwoordelijk is dat de spelers die onder contract staan bij TaylorMade, met het beste materiaal kunnen spelen. Hij is als talentscout ook altijd op zoek naar nieuwe, interessante spelers om aan het merk te koppelen.

Na het interview praat hij in warme bewoordingen over de Deense gebroeders Nicolai en Rasmus Højgaard. Op dat moment zijn ze nog amateurs, maar kort daarna zouden ze een contract met TaylorMade tekenen, want vanaf de jaarwisseling zijn ze profspelers. Volgens Adrian zijn ze uitzonderlijk getalenteerd. Adrian kan lang uitweiden over de tourspelers met wie hij samenwerkt, maar het meest praat hij over Rory McIlroy.

“Hij is de Arnold Palmer van nu. Heel flamboyant.”

Adrian heeft Rory van nabij meegemaakt en is ervan overtuigd dat hij de komende tien jaar de golfwereld zal domineren.

“Ik denk niet dat er ooit nog iemand zo met kop en schouders bovenuit zal steken als Tiger Woods in zijn beste jaren. Maar dat gezegd zijnde, durf ik het volgende te voorspellen: de komende tien jaar zal Rory de beste golfer ter wereld zijn. Hij is de meest talentvolle speler met wie ik heb mogen werken, en ik heb met sommige van de allerbeste gewerkt. Allemaal hebben ze hun unieke talent en grootsheid, maar Rory McIlroy ontwikkelt zichzelf nog steeds. Hij is geen voltooid product.”

De tests met Rory verschillen op belangrijke punten van sessies met andere spelers.

“Bij Rory loopt alles op rolletjes. Bij veel andere spelers is het hele proces afgemeten en berekend. Wanneer we met Rory’s materiaal in de weer zijn, begrijpt hij best dat de juiste materiaalkeuze belang-rijk is. Maar eigenlijk kun je wat dan ook in zijn handen stoppen, het werkt altijd. Zo groot is zijn technische vaardigheid. Hij kan met bijna alles spelen.”

Adrian speelde zelf golf op hoog niveau voordat hij een baan aangeboden kreeg als pro op Wentworth. Dit is een van de meer prestigieuze clubs van Engeland en de thuisbaan van onder anderen Ernie Els. Op Wentworth kreeg Adrian de leiding over het TaylorMade Performance Lab. Dit complex werd 15 jaar geleden opgericht en was toen een van de weinige in zijn soort. Via een groot aantal camera’s werden swingbewegingen driedimensionaal gefilmd met behulp van elektroden op het lichaam van het testobject. Dat was destijds een heel geavanceerde techniek.

Veel gevorderde spelers kwamen langs om hun techniek te verbeteren, maar vooral ook om clubs uit te proberen. Algauw hadden trainers van tourspelers zoveel vertrouwen in de vakkennis van Adrian dat ze hun spelers naar hem toe stuurden zonder zelf mee te komen. Daar vestigde Adrian zijn reputatie als uitstekende ‘fitter’.

“Uiteindelijk werd ik bij TaylorMade binnengehaald om op de tour met hun spelers te werken.”

Dat was in 2011. Een deel van zijn succes dankt hij naar eigen zeggen aan zijn achtergrond als technisch ingenieur.

“Ik kan me de technologie achter golfclubs makkelijk eigen maken. Het werkt in twee richtingen: technologie kan je vooruit helpen, maar ook tegenwerken als je geen materiaal hebt dat op jou afgestemd is.”

Dit geldt ook voor amateurs. Hij beschikt natuurlijk over alle denkbare moderne uitrusting. Maar afhankelijk is hij daar niet van.

“Ik red me prima zonder een Trackman, gewoon door naar de balvlucht te kijken. Vaak willen spelers echter bevestiging in de vorm van cijfers. Maar ik neem geen Trackman mee naar een speler tenzij die daar uitdrukkelijk om vraagt,” vertelt hij.

“Al deze moderne techniek is zeer vernuftig, maar nooit beter dan de persoon die de knoppen bedient. Je moet weten hoe je de verkregen gegevens gebruikt en controleert. Wanneer ik clubs test, komt de Trackman pas aan het eind van het hele proces aan bod, als ik de cijfers wat wil bijsturen.”


De golfsport heeft de laatste 10–15 jaar een heuse revolutie doorgemaakt, vindt Adrian. En dan heeft hij het niet alleen over de technische vooruitgang bij het ontwikkelen van nieuwe clubmodellen. Volgens Adrian heeft custom fitting op zich een veel grotere invloed op het spel van golfamateurs dan alle technische innovaties. Hij wijst erop dat deze optie vandaag de dag voor iedereen haalbaar is. Juist daarin zit hem de echte revolutie.

“Er zijn custom fitting experts bij nagenoeg elke golfclub. Wat jarenlang aan tourspelers voorbehouden was, ligt nu binnen ieders bereik. Vroeger was dat luxe, nu is het de norm.”


Om het goed aan te pakken moet je bij je pro langsgaan. En je moet eerlijk zijn. De persoon die de test uitvoert, moet kunnen begrijpen welke soort speler je bent.

“Stel, je wilt nieuwe golfclubs aanschaffen, maar je speelt maar één keer per maand omdat je bijvoorbeeld kleine kinderen hebt, dan is dat informatie die je moet doorgeven. Er zijn altijd geschikte clubs voor je te vinden. Maar dan moet degene die jou test, inzicht krijgen in je situatie, je spelniveau en je eigenschappen. Wees dus open ten opzichte van je trainer,” zegt hij.

En hij vindt ook dat je je moet laten testen door iemand die verstand heeft van golfswings.

“Een goede tester moet alles weten over de swing. Veel van de grootste experts die clubs op maat maken, zijn ooit begonnen als trainer. Om een goede tester te worden, moet je als golftrainer beginnen. Zonder ervaring als coach kom je niet ver,” zegt Adrian tot slot.