Een ster in het noorden

In 2005 legde Rory McIlroy als 16-jarige de baan af in 61 slagen bij slecht weer. Deze zomer komt hij terug naar Royal Portrush in Noord-ierland om het oudste toernooi ter wereld te winnen: The Open. De belangstelling is ongekend groot...

Francesco Molinari had vorige zomer op de 18e hole op Carnoustie nauwelijks zijn laatste putt geslagen, of de golfwereld richtte zijn blik naar Royal Portrush in Noord-Ierland. De komende editie van ’s werelds oudste toernooi kan op een bijna waanzinnige belangstelling rekenen.

Al in augustus van vorig jaar waren de kaarten uitverkocht. Dit jaar zal The Open iets heel speciaals zijn: voor het eerst in 67 jaar keert dit roemrijke toernooi terug naar Noord-Ierland en Royal Portrush.


Volgens de R&A overtrof de kaartverkoop alle verwachtingen.
Het toernooi vond het laatst op Portrush plaats in 1951. Het was de enige keer sinds 1860 dat het toernooi buiten het Britse vasteland werd gehouden.
Toen kreeg de winnaar, Max Faulkner, 300 pond. Ter vergelijking, Francesco Molinari kreeg 1.625.387 euro voor zijn beheerste overwinning op Carnoustie vorig jaar.
In 1951 heette de lokale favoriet Fred Daly. Hij eindigde op de vierde plaats na een regenachtig toernooi. Dit jaar is de Noord-Ierse hoop natuurlijk gevestigd op Rory McIlroy, die een bijzondere relatie met Royal Portrush heeft. In 2005 haalde de toen 16-jarige Rory 11 under par – 61 slagen – op deze moeilijke baan. Een baanrecord!
Deze baan is uiteraard een van zijn favorieten en hij bereidt zich voor om juist in die vier dagen in juli 2019 zijn piek te bereiken.
Portrush is een klein stadje met maar 7000 inwoners. Maar de laatste tijd heerst er een levendige sfeer vol verwachting. Hier en daar lijkt het wel een groot bouwterrein. Er valt heel wat te regelen voordat een groot toernooi als The Open van start kan gaan.
Dat geldt voor de plaatselijke voorzieningen net zo goed als voor de baan.


Royal Portrush behoort volgens velen tot de 20 beste banen ter wereld en staat op de ‘bucket list’ van heel wat golfers: een baan die je ooit gespeeld moet hebben.
Maar ondanks de grandeur zijn er bepaalde veranderingen nodig gebleken om een zo groot toernooi als The Open aan te kunnen.
Het is een van de mooiste banen ter wereld. Er hangt een hele romantiek aan vast. Hij ligt bij de Atlantische Oceaan en vooral de vijfde green is aan de elementen overgeleverd als de herfststormen opsteken.

Portrush, zo wordt weleens beweerd, bestaat uit 17 fantastische holes en euh... een 18e.


Volgens anderen is de 17e hole de zwakste schakel.
Nu moeten deze holes plaats maken voor een sponsordorp. Er komen twee nieuwe, door Martin Ebert ontworpen holes op de zevende en achtste plaats. De zevende krijgt een verhoogde tee en ligt op een plek die vroeger werd gebruikt voor de tweede baan, de Valley Course.
Bovendien zijn er vijf nieuwe bunkers gebouwd, waardoor het totale aantal op 64 komt.
De baan is ook 180 meter langer gemaakt en meet nu 6690 meter vanaf de back tee.
“Dit was een van de interessantste projecten waar ik ooit aan heb gewerkt,” vertelt Ebert.
“De baan en de omgeving zijn prachtig. The Open is altijd iets speciaals, maar ik denk dat de mensen deze keer echt verbluft zullen zijn. Als we wat zon krijgen – en wat wind om het de spelers niet te makkelijk te maken – dan is de zee op de achtergrond echt spectaculair.
Ebert werd al voor het amateurkampioenschap van 2014 door Portrush benaderd. Toen waren er nieuwe back tees nodig. Dit leidde ertoe dat Ebert een plan uitdokterde dat hij aan de R&A voorlegde. Zijn bedoeling was om de baan weer in het circuit voor The Open op te nemen.
Ebert voelde naar eigen zeggen de druk om iets goeds te leveren. De oorspronkelijke baan is door Harry Colt aangelegd.
“Ik besef maar al te goed dat ik ingrijp in een meesterwerk van Harry Colt, een baan die sinds jaar en dag terecht hoog aangeschreven staat. Bernard Darwin schreef ooit dat Colt in Portrush ‘voor zichzelf een monument had gebouwd dat duurzamer was dan messing’, dus ik ben me bewust van de reputatie van de baan.”
“Ik moest de clubleden ervan zien te overtuigen dat dit geen revolutie maar een evolutie was. Aan de hand van oude documenten liet ik zien hoe de baan gaandeweg was veranderd. Zo was de oude 18e hole van de baan ooit de tweede hole, in de tijd dat het clubhuis nog in de stad stond.”
In 2012 schreef Royal Portrush geschiedenis toen daar de Irish Open plaatsvond. Er kwamen 112.000 bezoekers op het vierdaagse evenement af, wat een record was voor de Europese tour. De kaarten waren ruim van tevoren uitverkocht.
In 2015 kwamen er 230.000 bezoekers naar The Open op St. Andrews.
Afwachten of er deze zomer weer een publieksrecord sneuvelt...


Niet te missen: Royal Portrush

Royal Portrush ligt op zo’n 100 km van Belfast. Als je in de regio bent, moet je natuurlijk de baan bezoeken. Maar mis ook niet...

Old Bushmills Whiskey Distillery – In het dorpje Bushmill ligt een stokerij die in 1608 werd opgericht.

The Giants Causeway – Een merkwaardig natuurverschijnsel. De Giant’s Causeway is een gebied met meer dan 40.000 veelhoekige, zwarte basaltstenen. Het zijn restanten van een ondergrondse vulkaanuitbarsting van 60 miljoen jaar geleden.

Thompson Dock – In Belfast ligt de werf waar een van de beroemdste schepen ter wereld werd gebouwd: de Titanic. De vraag is of het een pluspunt is, maar er is een museum van maar liefst 100 miljoen euro gebouwd, de Titanic Belfast Experience.